Cómo dio forma a la política americana

William Jennings Bryan, nacido el 19 de marzo de 1860 en Salem, Illinois, fue el político dominante del Partido Demócrata desde finales del siglo XIX hasta principios del siglo XX. Fue nominado a la presidencia tres veces, y sus inclinaciones populistas y su infatigable derroche transformaron la campaña política en este país. En 1925 lideró el exitoso enjuiciamiento en el Juicio del Mono de Scopes, aunque su participación irónicamente solidificó su reputación en algunas áreas como una reliquia de una época anterior.

Los primeros años

Bryan creció en Illinois. Aunque originalmente era bautista, se convirtió en presbiteriano después de asistir a un renacimiento a la edad de 14 años; Bryan describió más tarde su conversión como el día más importante de su vida.

Como muchos niños de Illinois en ese momento, Bryan fue educado en casa hasta que tuvo la edad suficiente para asistir a la escuela secundaria en la Academia Whipple, y luego a la universidad en el Colegio de Illinois en Jacksonville, donde se graduó como mejor estudiante. Se trasladó a Chicago para asistir a la Facultad de Derecho de la Unión (precursora de la Facultad de Derecho de la Universidad Northwestern), donde conoció a su prima primera, Mary Elizabeth Baird, con la que se casó en 1884 cuando Bryan tenía 24 años.

La Cámara de Representantes

Bryan tenía ambiciones políticas desde una edad temprana y decidió mudarse a Lincoln, Nebraska, en 1887 porque vio pocas oportunidades de presentarse como candidato en su Illinois natal. En Nebraska ganó la elección como representante, siendo el segundo demócrata elegido al Congreso por los nebrasqueños de la época.

Aquí fue donde Bryan floreció y comenzó a hacerse un nombre. Asistido por su esposa, Bryan rápidamente ganó la reputación de ser un orador magistral y un populista, un hombre que creía firmemente en la sabiduría de la gente común.

Cruz de Oro

A finales del siglo XIX, una de las cuestiones clave a las que se enfrentaban los Estados Unidos era la cuestión del patrón oro, que vinculaba el dólar a un suministro finito de oro. Durante su estancia en el Congreso, Bryan se convirtió en un firme oponente del Estándar de Oro, y en la Convención Demócrata de 1896 pronunció un legendario discurso que llegó a conocerse como el Discurso de la Cruz de Oro (debido a su línea de conclusión, «¡no crucificarás a la humanidad en una cruz de oro!») Como resultado del ardiente discurso de Bryan, fue nominado para ser el candidato demócrata a la presidencia en las elecciones de 1896, el hombre más joven en lograr este honor.

El muñón

Bryan lanzó lo que para entonces era una inusual campaña por la presidencia. Mientras que el republicano William McKinley dirigía una campaña en el «porche delantero» desde su casa, viajando raramente, Bryan se puso en camino y viajó 18.000 millas, haciendo cientos de discursos.

A pesar de sus increíbles hazañas de oratoria, Bryan perdió las elecciones con el 46,7% del voto popular y 176 votos electorales. Sin embargo, la campaña había establecido a Bryan como el líder indiscutible del Partido Demócrata. A pesar de la pérdida, Bryan había recibido más votos que los anteriores candidatos demócratas recientes y parecía haber invertido una decadencia de décadas en la fortuna del partido. El partido cambió bajo su liderazgo, alejándose del modelo de Andrew Jackson, que favorecía un gobierno extremadamente limitado. Cuando se celebraron las siguientes elecciones, Bryan fue nominado una vez más.

La carrera presidencial de 1900

Bryan fue la elección automática para postularse contra McKinley de nuevo en 1900, pero mientras que los tiempos habían cambiado en los cuatro años anteriores, la plataforma de Bryan no lo había hecho. Aún enfurecido por el Estándar Oro, Bryan encontró que el país, experimentando un tiempo próspero bajo la administración favorable a los negocios de McKinley, era menos receptivo a su mensaje. Aunque el porcentaje del voto popular de Bryan (45,5%) estaba cerca de su total de 1896, ganó menos votos electorales (155). McKinley ganó en varios estados que había ganado en la ronda anterior.

El control de Bryan sobre el Partido Demócrata se deshilachó después de esta derrota, y no fue nominado en 1904. Sin embargo, la agenda liberal de Bryan y la oposición a los intereses de las grandes empresas lo mantuvieron popular entre grandes sectores del Partido Demócrata, y en 1908, fue nominado para presidente por tercera vez. Su eslogan para la campaña era «¿Gobernará el pueblo?» pero perdió por un amplio margen frente a William Howard Taft, ganando sólo el 43% de los votos.

El Secretario de Estado

Después de las elecciones de 1908, Bryan siguió siendo influyente en el Partido Demócrata y sumamente popular como orador, cobrando a menudo tarifas muy altas por su aparición. En las elecciones de 1912, Bryan apoyó a Woodrow Wilson. Cuando Wilson ganó la presidencia, recompensó a Bryan nombrándole Secretario de Estado. Este sería el único cargo político de alto nivel que Bryan jamás tuvo.

Sin embargo, Bryan era un aislacionista comprometido que creía que los Estados Unidos debían permanecer neutrales durante la Primera Guerra Mundial, incluso después de que los submarinos alemanes hundieran el Lusitania, matando a casi 1.200 personas, 128 de ellas estadounidenses. Cuando Wilson se movió a la fuerza hacia la entrada en la guerra, Bryan renunció a su puesto en el gabinete en protesta. Sin embargo, siguió siendo un miembro obediente del partido e hizo campaña a favor de Wilson en 1916 a pesar de sus diferencias.

Prohibición y Anti-Evolución

Más tarde, Bryan dirigió sus energías al movimiento de Prohibición, que buscaba hacer ilegal el alcohol. A Bryan se le atribuye hasta cierto punto el haber ayudado a hacer realidad la 18ª Enmienda de la Constitución en 1917, ya que dedicó gran parte de sus energías después de renunciar como Secretario de Estado al tema. Bryan creía sinceramente que librar al país del alcohol tendría un efecto positivo en la salud y el vigor del país.

Bryan se opuso naturalmente a la Teoría de la Evolución, presentada formalmente tanto por Charles Darwin como por Alfred Russel Wallace en 1858, lo que provocó un acalorado debate que continúa hoy en día. Bryan consideraba que la evolución no era simplemente una teoría científica con la que no estaba de acuerdo, ni siquiera como una cuestión religiosa o espiritual relativa a la naturaleza divina del hombre, sino como un peligro para la propia sociedad. Creía que el darwinismo, cuando se aplicaba a la sociedad misma, daba lugar a conflictos y violencia. Para 1925 Bryan era un oponente bien establecido de la evolución, haciendo su participación en el Juicio de los Alcances de 1925 casi inevitable.

El juicio del mono

El acto final de la vida de Bryan fue su papel de líder de la acusación en el Juicio de los Alcances. John Thomas Scopes fue un profesor sustituto en Tennessee que violó voluntariamente una ley estatal que prohibía la enseñanza de la evolución en escuelas financiadas por el estado. La defensa fue liderada por Clarence Darrow, en ese momento quizás el abogado defensor más famoso del país. El juicio atrajo la atención nacional.

El clímax del juicio llegó cuando Bryan, en un movimiento inusual, accedió a subir al estrado, enfrentándose a Darrow durante horas mientras ambos discutían sus puntos. Aunque el juicio siguió el camino de Bryan, Darrow fue percibido ampliamente como el vencedor intelectual de su enfrentamiento, y el movimiento religioso fundamentalista que Bryan había representado en el juicio perdió gran parte de su impulso en las secuelas, mientras que la evolución fue más ampliamente aceptada cada año (incluso la Iglesia Católica declaró que no había conflicto entre la fe y la aceptación de la ciencia evolutiva en 1950).

En la obra de 1955 «Heredar el viento» de Jerome Lawrence y Robert E. Lee, se ficciona el Juicio de los Alcances, y el personaje de Matthew Harrison Brady es un sustituto de Bryan, y se lo representa como un gigante encogido, un hombre otrora grandioso que se derrumba bajo el asalto del pensamiento moderno basado en la ciencia, murmurando discursos de inauguración nunca dados al morir.

Muerte

Bryan, sin embargo, vio el camino como una victoria e inmediatamente lanzó una gira de charlas para capitalizar la publicidad. Cinco días después del juicio, Bryan murió mientras dormía el 26 de julio de 1925 después de asistir a la iglesia y comer una comida pesada.

Legado

A pesar de su inmensa influencia durante su vida y su carrera política, la adhesión de Bryan a principios y cuestiones que en gran parte han sido olvidadas significa que su perfil ha disminuido a lo largo de los años, tanto que su principal reclamo de fama en la actualidad son sus tres fracasadas campañas presidenciales. Sin embargo, Bryan está siendo reconsiderado a la luz de la elección de Donald Trump en 2016 como un modelo para el candidato populista, ya que hay muchos paralelismos entre ambos. En ese sentido, Bryan está siendo reevaluado como un pionero en las campañas modernas, así como un tema fascinante para los politólogos.

Citas famosas

«… responderemos a su demanda de un patrón oro diciéndoles: «No presionarán sobre la frente del trabajo esta corona de espinas, no crucificarán a la humanidad en una cruz de oro.» — Discurso de la Cruz de Oro, Convención Nacional Demócrata, Chicago, Illinois, 1896.

«La primera objeción al darwinismo es que es sólo una suposición y nunca fue nada más. Se llama ‛hypothesis,’ pero la palabra ‛hypothesis,’ aunque eufónica, digna y de gran sonido, es meramente un sinónimo científico de la anticuada palabra ‛guess.'» — Dios y la Evolución, The New York Times, 26 de febrero de 1922

«He estado tan satisfecho con la religión cristiana que no he dedicado tiempo a buscar argumentos contra ella. No tengo miedo ahora de que me muestres alguno. Siento que tengo suficiente información para vivir y morir.» — Declaración del juicio de Scopes

Lectura sugerida

Inherit the Wind, de Jerome Lawrence y Robert E. Lee, 1955.

Un héroe divino: La vida de William Jennings Bryan, por Michael Kazin, 2006 Alfred A. Knopf.

«Discurso de la Cruz de Oro»