Cómo enmendar la Constitución: sobre el proceso

Enmendar la Constitución nunca fue sencillo. Aunque se han discutido miles de enmiendas desde que se aprobó el documento original en 1788, ahora sólo hay 27 enmiendas en la Constitución.

Aunque sus creadores sabían que la Constitución debía ser enmendada, también sabían que nunca debía ser enmendada frívolamente o al azar. Claramente, su proceso de enmienda de la Constitución ha logrado cumplir ese objetivo.

Las enmiendas constitucionales tienen como objetivo mejorar, corregir o revisar de alguna manera el documento original. Los creadores sabían que sería imposible que la Constitución que estaban escribiendo abordara todas las situaciones que pudieran presentarse.

Ratificada en diciembre de 1791, las 10 primeras enmiendas-la Carta de Derechos- enumeran y prometen proteger ciertos derechos y libertades otorgados al pueblo americano y hablan de las demandas de los Anti-Federalistas entre los Padres Fundadores limitando el poder del gobierno nacional.

Ratificada 201 años después, en mayo de 1992, la más reciente enmienda – la 27ª Enmienda – prohibió a los miembros del Congreso aumentar sus propios salarios.

Dos métodos

El artículo V de la propia Constitución establece las dos formas en que puede ser enmendada:

En términos sencillos, el Artículo V prescribe que las enmiendas pueden ser propuestas por el Congreso de los Estados Unidos o por una convención constitucional cuando y si así lo exigen dos tercios de las legislaturas de los estados.

Método 1: El Congreso propone una enmienda

Cualquier miembro de la Cámara de Representantes o del Senado puede proponer una enmienda a la Constitución, que se examinará en el marco del proceso legislativo ordinario en forma de una resolución conjunta.

Además, como lo asegura la Primera Enmienda, todos los ciudadanos americanos son libres de pedir al Congreso o a las legislaturas de sus estados que enmienden la Constitución.

Para ser aprobada, la resolución de enmienda debe ser aprobada por una mayoría de dos tercios de los votos de la Cámara y el Senado.

Dado que el Artículo V no tiene un papel oficial en el proceso de enmienda, el presidente de los Estados Unidos no está obligado a firmar o aprobar la resolución de enmienda. Sin embargo, los presidentes suelen expresar su opinión sobre las enmiendas propuestas y pueden intentar persuadir al Congreso para que vote a favor o en contra de ellas.

Los Estados ratifican la enmienda

Si es aprobada por el Congreso, la enmienda propuesta se envía a los gobernadores de los 50 estados para su aprobación, lo que se denomina «ratificación». El Congreso habrá especificado una de las dos formas en que los estados deben considerar la ratificación:

  • El gobernador somete la enmienda a la legislatura del estado para su consideración; o
  • El gobernador convoca a una convención estatal de ratificación.

Si la enmienda es ratificada por las tres cuartas partes (actualmente 38) de las legislaturas estatales o de las convenciones que la ratifican, pasa a formar parte de la Constitución.

El Congreso ha aprobado seis enmiendas que nunca fueron ratificadas por los estados. La más reciente fue dar pleno derecho de voto al Distrito de Columbia, que expiró sin ser ratificada en 1985.

¿Resucitar la ERA?

Claramente, este método de enmendar la Constitución puede ser largo y consumir mucho tiempo. Sin embargo, la Corte Suprema de los Estados Unidos ha declarado que la ratificación debe ser completada dentro de «algún tiempo razonable después de la propuesta».

A partir de la 18ª Enmienda, que concede a las mujeres el derecho al voto, ha sido habitual que el Congreso establezca un período máximo de tiempo para la ratificación.

Por este motivo, muchos han sentido que la Enmienda de Igualdad de Derechos (ERA) ha muerto, aunque ahora sólo hace falta que un estado más la ratifique para alcanzar los 38 estados requeridos.

La ERA fue aprobada por el Congreso en 1972, y 35 estados la habían ratificado en su plazo ampliado de 1985. Sin embargo, en 2017 y 2018, otros dos estados la ratificaron, preocupados por la constitucionalidad de la fijación de esos plazos.

Un esfuerzo en Virginia para convertirse en el 38º estado en ratificar la ERA fracasó por un solo voto en febrero de 2019. Los expertos esperaban que se diera una batalla en el Congreso sobre la aceptación de las ratificaciones «tardías» si Virginia tenía éxito.

Método 2: Los Estados exigen una Convención Constitucional

Con arreglo al segundo método de enmienda de la Constitución prescrito por el artículo V, si dos tercios (actualmente 34) de las legislaturas de los estados votan para exigirlo, el Congreso debe convocar una convención constitucional plena.

Al igual que en la Convención Constitucional de 1787, los delegados de todos los estados asistieron a esta llamada «Convención del Artículo V» con el fin de proponer una o más enmiendas.

Aunque este método más trascendental nunca se ha utilizado, el número de estados que han votado para exigir una convención de enmienda constitucional se ha acercado a los dos tercios requeridos en varias ocasiones. La mera amenaza de verse obligado a ceder su control del proceso de enmienda constitucional a los estados ha llevado a menudo al Congreso a proponer de forma preventiva las propias enmiendas.

Aunque no se menciona específicamente en el documento, hay cinco formas no oficiales pero legales de cambiar la Constitución que se utilizan más a menudo -y a veces incluso más controvertidas- que el proceso de enmienda del Artículo V. Entre ellas figuran la legislación, las acciones presidenciales, los fallos de los tribunales federales, las acciones de los partidos políticos y la simple costumbre.

¿Pueden ser revocadas las enmiendas?

Cualquier enmienda constitucional existente puede ser revocada pero sólo mediante la ratificación de otra enmienda. Debido a que las enmiendas de derogación deben ser propuestas y ratificadas por uno de los mismos dos métodos de enmiendas regulares, son muy raras.

En la historia de los Estados Unidos, sólo una enmienda constitucional ha sido derogada. En 1933, la 21ª Enmienda derogó la 18ª Enmienda -mejor conocida como «prohibición»- que prohibía la fabricación y venta de alcohol en los Estados Unidos.

Aunque ninguna de las dos ha estado cerca de ocurrir, otras dos enmiendas han sido objeto de discusión de revocación a lo largo de los años: la 16ª Enmienda que establece el impuesto federal sobre la renta y la 22ª Enmienda que limita al presidente a servir sólo dos períodos.

Más recientemente, la Segunda Enmienda ha sido objeto de un escrutinio crítico. En su artículo de opinión que apareció en The New York Times el 27 de marzo de 2018, el ex juez del Tribunal Supremo John Paul Stevens pidió de manera controvertida la derogación de la enmienda de la Carta de Derechos, que garantiza «el derecho del pueblo a poseer y llevar armas, no será infringido».

Stevens argumentó que daría más poder al deseo de la gente de detener la violencia con armas de fuego que la Asociación Nacional del Rifle.

Fuentes